真实僵尸:被真菌控制的恐怖僵尸蚁

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美国哈佛大学科学家近日发现了地球上最古老的“僵尸蚂蚁”(Ophiocordyceps unilateralis (Tul.) Petch (1931))的证据。一种生活于4800万年前的真菌能够通过释放化学物质改变和控制蚂蚁的行为,使其变成自己的傀儡,直到蚂蚁最终死亡。

这种真菌仍然存活于地球之上,通常寄生于木蚁身上。木蚁返回树冠蚁穴前,经过森林地被物时通常会感染这种寄生真菌,其行为从此就会受到真菌的控制。真菌在蚂蚁体内不断生长,并释放出化学物质影响蚂蚁的行为,使其成为“僵尸蚂蚁”。一些“僵尸蚂蚁”从此离开自己所在的蚁群,独自在外流浪,寻找新鲜的树叶。

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被真菌控制的“僵尸蚂蚁”从此不再有自己的行为和生活,而它们生命的最后阶段也是最痛苦、最恐怖的。在生命的最后几小时内,“僵尸蚂蚁”会爬向自己所处树叶的下方,用下颚死死地咬住树叶的中央叶脉,从而将自己困死于树叶之上,同时寄生的真菌也被锁定于树叶之上。这片树叶就成为了“蚂蚁坟墓”。

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在一平方米的范围内,一般能够找到20到30个“蚂蚁坟墓”。它们通常都处于距离地面一定高度的树叶之上,在死亡前会紧紧地咬住树叶的主叶脉。在树冠上或在森林地被物上,这种真菌无法成长。但是,“僵尸蚂蚁”通常会死于两者之间的树叶上,也就是距离地面一定高度的树叶,但未达到树冠的高度。这种环境的湿度和温度最适宜真菌的生存。“僵尸蚂蚁”死亡后,寄生真菌就会从其头部长出萌芽,产生孢子并于夜间“发射”到森林地被物上,从而再感染其他的蚂蚁。被感染的蚂蚁死亡前会用尽所有的力气死死咬住树叶,它们如此用力从而在这个世界上留下了最后的印迹。它们用自己的下颚在树叶上产生的小孔形成了一个十分特别的咬痕,呈清晰的哑铃形状。

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因为在大多数情况下,这种行为控制虽然很强大,但却很短暂,一般不会留下永久的印迹。现在的问题是,这种寄生行为的动机是什么,它​​们为什么不只是杀死宿主,而是要先控制宿主的大脑和肌肉,然后再杀死它。在所有的寄生生物体中,只有很少一部分进化出操纵宿主行为的能力。科学家们目前还未弄清楚寄生真菌究竟是如何控制被感染蚂蚁的,但他们知道寄生真菌向蚂蚁体内释放了生物碱化学物质。

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这种生物体的生命期非常独特。当孢子从空中落到蚂蚁身上时,或它们在雨林地面上相遇时,蚂蚁开始被感染。一旦附到蚂蚁身上后,孢子通过酶进入蚂蚁的体内,菌类开始在其中生长。大约一个星期后,由菌类释放的化学物质会导致蚂蚁迷失方向,并在死亡前的最后时刻咬住叶脉或其他植物。

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科学家们还发现,这些蚂蚁死亡的地点,通常拥有适合菌类生长的最理想环境。蚂蚁死亡后,菌类开始从头部慢慢发出萌芽,并长出孢子。在夜间,这些孢子被释放到雨林地面上去感染其他蚂蚁。

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最新研究显示,一些菌类在生产孢子后,如果孢子在被释放一天内感染蚂蚁失败,那么这些菌类还有备份计划。地面上的孢子会慢慢长出一个第二级孢子。当有蚂蚁经过时,它们会立即抓住机会附到蚂蚁身上。

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